The utopie contrariée de Rudolf Diesel

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Par Jean-Baptiste Fressoz

Chronique «Transformations». A la fin des années 1870, Rudolf Diesel, a jeune étudiant à la Technische Hochschule de Munich, est fasciné par les cours de thermodynamique de son maitre Carl von Linde. The se se rect a djectif presque existentiel d'inventer et de fabriquer a "moteur parfait" capable of remplacer les machines à vapeur à l'efficacité énergétique désastreuse. Corn Rudolf voit plus loin: après la parution du traité de Stanley Jevons The Coal Question (1865), the perspective of an épuisement de la houille hante les esprits et l'espère que son moteur pourra fonctionner en brûlant des poussières de charbon et même, déjà, des huiles végétales. Les colonialistes français au pouvoir se montrent d'ailleurs très intéressés par son invention here assurerait des débouchés aux oléagineux – huiles de palms ou d'arachide – des plantations coloniales.

Rudolf Diesel (1858-1913), ingÈnieur allemand, inventeur du moteur here doors son nom.
Rudolf Diesel (1858-1913), ingÈnieur allemand, inventeur du moteur here doors son nom. Albert Harlingue / Roger-Viollet

Enfin, Rudolf Diesel s'intéresse aussi beaucoup au socialisme. L'est neither à Paris, en 1858, où the vit jusqu'à the franco-prussienne wars de 1870. The parle le français et connaît les écrits des penseurs socialistes, ceux de Proudhon en particulier, avec here the partage le projet d'une économie décentralisée fondée sur des coopératives ouvrières. En mettant au point is a petit moteur, moins cher, moins complexe, easy to enter and more fiable than the machine à vapeur, Rudolf Diesel thinks rééquilibrer le jeu économique, redonne une chance aux petits artisans et revitaliser le monde rural. «The east sans aucun doute préférable, écrit-il, de décentraliser la petite industrie et de l'établir à la campagne au lieu de la concentrer dans de grandes villes surpeuplées, sans air, sans lumière et sans espace. Ce but peut être réalisé seulement par une machine indépendante, easy of utilization et d'entretien. » Quand, après de longues difficultés, son prototype est enfin au point, the affirme fièrement dans sa correspondance avoir «Résolu la social question».

The Historien Vaclav Smil (Prime Movers of Globalization. The History and Impact of Diesel Engines and Gas Turbines, MIT Press, 2010), les moteurs diesel ont produit à peu près l'inverse de ce qu'espérait son inventeur. Leur rendement énergétique excellent (50% pour les gros moteurs à fioul lourd contre 30% pour les moteurs à essence classique), leur puissance incomparable (ceux qui équipent les grands porte-conteneurs peuvent atteindre près de 100 mégawatts), leur fiabilité (les bateaux n'ont pas besoin de moteur de secours) en ont fait les moteurs industriels par excellence.

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